为有什么很多语言难学?科学家才发现至关至关重要基因

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当今世界有7000多种语言,这种丰富性一直困扰着研究者。不同的语言在很多方面是不同的,比如词性不同的单词在句子中的位置不同,语调的变化就意味着不同的意思。困扰语言学家的一个问题是,基因是否会使一些人倾向于使用某种语调或语言。

发表在《科学进展》的一项研究表明,细微的DNA变化会影响一个人感知音调的能力。这项研究为基因对语言进化的潜在影响提供了第一个实际证据。香港中文大学认知神经科学家、该文章的第一作者帕特里克王(Patrick Wong)表示:“我们首次发现了基因变异与语言特征相关的直接证据。这一发现可能会有效地帮助语言障碍患者。”

Wong等人不是第一个研究遗传多样性可能促进语言进化的研究者。2007年,一些研究人员比较了世界各地49个人的20多种语言特征和近1000种基因变异。他们发现,ASPM和单核细胞趋化蛋白1基因的突变与这样一个事实有着重要的关系,即人们更有可能使用音高来改变单词的含义。这种语言形式在中国、东南亚和中非广泛使用,至少占全球语言的一半。然而,这项研究没有检测到基因对声调感知的实际影响。黄说:“很多人怀疑那个研究提出的假设,所以我们需要直接的证据。”

在这项新的研究中,王等人对400多名以粤语为母语的人进行了听力测试,以确定他们区分粤语六个声调的能力。此外,他们还通过额外的测试测量了志愿者的智商、记忆力以及判断音高和节奏的能力。研究小组分析了参与者的唾液,发现3个基因中有9个突变可能与声调感知有关,7个基因中有13个突变与语言处理有关。

根据研究人员的分析,只有ASPM基因的一个突变(TT碱基突变,2007年研究中发现的两个基因突变之一)可以预测参与者对音调的感知。他们还发现,大部分受试者(约70%)都有这种突变,这也证明了后者在说粤语的人群中占有突出地位。

但这个基因的整体影响很小:在测试声调熟练程度上排在智商和音乐能力之后。但黄说,“经过多年的语言应用,微小的基因差异可以产生巨大的影响。这可能揭示了语言进化的潜在机制。”

图片来源:Pixabay

尽管哈佛大学的语言学家达米安布拉希没有参与这项研究,但他也同意小的基因效应可能会促进语言的改变。他还强调,研究人员需要做更多的研究。布拉希说:“我不指望一项研究能清楚地证明语言变化的原因。”

然而,瑞士苏黎士大学的语言学家巴尔塔萨比克尔(他没有参与这项研究)说:“黄西的论文仍然是这一领域的一大进步。与以往的研究相比,它采用了更合适的实验设计,涉及的样本量更大。这项新的研究还强调了生物学家和语言学家之间更密切合作的必要性。”

黄希望对中国其他地区、东南亚和非洲的其他声调语言使用者进行进一步的研究。他还计划探索研究结果的实际意义。例如,语言障碍经常导致声调语言使用者的声调感知问题。因此,在早期基因筛查中,临床医生可能能够通过检测ASPM基因来识别可能患有语言障碍的儿童。ASPM基因似乎与声调感知有关,这意味着任何筛查语言障碍的基因测试都应该根据该群体所说的语言进行。黄说:“没有普遍的解决办法。”

这项新的研究还提出了一些可能的干预措施,可用于治疗语言障碍。出乎意料的是,Wong等人的分析表明,任何形式的音乐训练(包括儿童钢琴课等简单的音乐训练)都可以提高没有携带ASPM基因突变(TT突变)的参与者的音高感知。王说:“小提琴课或声乐课可以作为早期干预措施,帮助那些使用声调语言或有语言障碍风险的人,包括自闭症患者。他们有时会在音调感知方面遇到困难。”

王说:“基因检测不仅意味着检测,还意味着有计划的干预。最让我兴奋的是,这些干预措施将帮助有语言障碍风险的人。”